Patriotas, el rival a vencer

POR JORGE BRIONES

LOS balones desinflados pusieron en tela de juicio el campeonato milagroso de los Patriotas de Nueva Inglaterra. Suspendieron los primeros cuatro juegos a su quarterback Tom Brady, pero al final, ganó la batalla en los tribunales y buscará desde la semana uno dejar los cuestionamientos atrás y defender su corona. Denver e Indianápolis son los otros favoritos, aunque no se puede descartar a Baltimore y Pittsburgh.

AFC ESTE
Luego de tantos años de dominio, los Patriotas de Nueva Inglaterra tendrán a los Delfines, Bills y Jets como rivales incómodos en su difícil división.
*NUEVA INGLATERRA: A la ofensiva, mientras Brady esté sano, será una de las mejores unidades de la liga. El ala cerrada Rob Gronkoski será su arma más letal. Desde que llegó a la liga en 2010 no hay jugador en su posición que anote más touchdowns (54). A la defensa sufrieron las pérdidas de sus dos esquineros y seguirá siendo su punto débil.
*MIAMI: Ganaron al agente libre más cotizado. Ndamukong Shu llegó a Florida a reforzar la frontal defensiva que cuenta con Cameron Wake, para conformar una de las líneas más apabullantes. La defensa también tiene a otro superestrella en Brent Grimes así que ese será su sector poderoso. A la ofensiva, Ryan Tannehill entra en su cuarto año afianzado como el mariscal titular y ahora parece contar con las armas necesarias para pelear por la división.
*BÚFALO: Rex Ryan, se mantiene en el Este pero con un nuevo equipo. Dejó a los Jets y llegó a un equipo con la cuarta mejor defensa. El problema es que Ryan seguirá sin contar con un mariscal confiable y volverá a contar con una defensiva de élite con nombres como Mario Williams, Kyle Williams, Marcell Dareus y Jerry Huges, quienes lideraron a la NFL con 54 capturas el año anterior.
*JETS: El hijo pródigo regresó a casa. Tras un año en Nueva Inglaterra, Darrel Revis volvió a la Gran Manzana para liderar a una defensa plagada de talento y bajo un nuevo entrenador en jefe. Todd Bowles se ganó la consideración para comandar a un equipo por su labor en defensa con Arizona y ahora cuenta con nombres como Antonio Cromartie, Sheldon Richardson, Muhammed Wilkerson y el novato Leonard Williams, para demostrar su creatividad en defensa.

AFC NORTE
Vienen de ser la mejor división de la liga y clasificaron a tres equipos a los playoffs, aunque ninguno de sus integrantes luces como un sólido candidato para llegar al Súper Bowl.
*PITTSBURGH: Es el actual monarca del Norte de la AFC y repetirá la misma fórmula de los años anteriores. Mike Tomlin en los controles y Ben Roethlisberger como estandarte ofensivo, mientras que a la defensiva perdieron a sus jugadores más emblemáticos de los últimos tiempos, Troy Polamalu y James Harrison.
*CINCINNATI: La gran interrogante de los Bengalíes parten con su mariscal de campo Andy Dalton. Llegar a los playoffs se ha vuelto una constante pero también lo ha sido perder en primera ronda debido al pobre juego de su mariscal de campo.
*BALTIMORE: Ya sin Haloti Ngata en la defensiva, todo el peso de su histórico punto fuerte caerá en Terrell Suggs. Al ataque tienen a Joe Flacco, garantía en los grandes juegos, y las interrogantes pasan por los receptores tras las pérdidas de Torrey Smith y Jacoby Jones.
*CLEVELAND: Se quitaron el problema de Josh Gordon por la suspensión que le impuso la liga, pero siguen con Johny Manziel. Aún sin rumbo claro, pelear por un boleto a la postemporada sería un gran logro.

AFC SUR
Sin temor a exagerar, se puede dar por un hecho el campeonato divisional de Indianápolis. Un equipo que ganar el Súper Bowl es su único objetivo, compartirá sector con equipos frágiles como Houston, Tennessee y Jacksonville.
*INDIANÁPOLIS: Con Andrew Luck como principal arma, los Potros siguen teniendo a una de las ofensivas más potentes de la liga. El corredor Frank Gore y el receptor Andre Johnson potencializarán al arsenal con el que cuenta el estelar QB. Del otro lado del emparrillado Indianápolis recuperará al cazamariscales Robert Mathis.
*HOUSTON: J.J. Watt es el mejor defensivo de la NFL y aunque condiciona los partidos, sin un buen quarterback los Texanos no van a ningún lado. Esperan más aporte de la primera selección el año pasado (Javedeon Clowney).
*TENNESSE Y JACKSONVILLE: Lo mejor que les podría pasar es quedar en el último lugar y tener la primera selección del draft del año entrante, nada relevante entre el equipo del año pasado y el de esta nueva edición.

AFC OESTE
Una división muy renovada y presumiblemente muy competitiva entre Broncos, Cargadores, Jefes y Raiders.
*DENVER: Peyton Manning tendrá muy probablemente su última oportunidad en la NFL para conseguir su segundo anillo de campeón y terminar su carrera como el mejor quarterback de todos los tiempos. Con todas las marcas para un quarterback en su poder, su asignatura pendiente está en los playoffs y con jugadores como DeMarcus Ware, Demaryus Thomas, Emmanuel Sanders, Von Miller, Aquib Talib, etc., el techo es su límite.
*SAN DIEGO: Los Cargadores mantuvieron su ataque potente con Phillip Rivers, Antonio Gates y Keenan Allen primordialmente, quienes buscarán llevar a su equipo a los playoffs por primera ocasión desde el 2011.
*KANSAS CITY Y OAKLAND: Con muchos cambios en su roster y con ambas franquicias movidas en la agencia libre, pelear un puesto en la postemporada es lo mínimo que le piden a Andy Reid y Jack Del Rio, entrenadores de Jefes y Raiders, respectivamente.

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