Turno del legendario Peyton Manning para entrar al Salón de la Fama

El término ‘cambió el deporte’ es una frase destinada sólo para las leyendas. Ese conjunto de palabras significa un antes y un después; en este caso, Peyton Manning, uno de los mejores quarterbacks de la historia en la NFL, es reconocido por pertenecer a ese selecto grupo e inminentemente ingresará al Salón de la Fama en su primera oportunidad este sábado.

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Los récords y triunfos acompañan a algunos profesionales, pero si algo diferenciaba al ‘Sheriff’ era el estudio, la preparación con la que llegaba a los partidos. Cada jugada leía las defensivas y con movimientos, gritos, un sinfín de frases, todo lo que a su ingenio se le pudiera ocurrir, cambiaba el rumbo de su ofensiva o simplemente su intención era despistar a los oponentes. La palabra ‘Omaha’ fue una de sus favoritas.

Su inteligencia se ganó el respeto hasta de sus archirrivales como Bill Belichick, entrenador en jefe de Nueva Inglaterra: “No hay un jugador fuera de mi equipo al que le tenga más respeto que a Peyton Manning. Su preparación, constancia, habilidades. Nunca lo subestimaría bajo ninguna circunstancia”, expresó algunos días después de la que sería la última de sus 23 batallas frente a frente en el emparrillado.

Dos uniformes vistió, pero su presencia en los controles le dio riqueza a una franquicia con tradición, pero que había tenido décadas irregulares antes de su llegada: Los Potros.

Desde que llegaron en 1984 a Indianápolis, la organización sólo había llegado tres veces a playoffs, con el ‘18’ fueron once visitas –nueve de manera consecutiva- a la postemporada. En ese lapso ganó cuatro veces el premio al Jugador Más Valioso de la NFL.

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A pesar de que ya tenía años como un rival complicado, los críticos eran contundentes al aseverar que era incapaz de ganar en enero. El frío congelaba a Peyton; los Patriotas en Foxborough lo despidieron en años consecutivos.

LA RIVALIDAD CON PATRIOTAS

La rivalidad más destacada en la primera década del siglo sin duda fue Nueva Inglaterra vs Indianápolis. Tres veces definieron al representante de la AFC en el Super Bowl y en fase regular era un duelo digno de poner siempre en horario estelar.

Los primeros dos duelos en el Gillette Stadium se los llevaron los Pats y por un instante parecía que el tercero en el RCA Dome igual. En el Juego de Campeonato de 2006, los Patriotas se imponían 21-3; sin embargo, los Colts vinieron de atrás para llevarse el triunfo 34-38. Quince días más tarde vencieron a Chicago para lograr el anhelado Vince Lombardi.

Otro gran momento fue en su duelo de campaña regular en 2009, en el famoso juego de ‘4ta y 2’. Con 2:08 por jugar y en su propia yarda 30, Belichick fue claro: “No le quiero dar el balón de regreso a Peyton”, dijo. Así que se la jugaron y se quedaron cortos. Manning aprovechó para que Indianápolis coronara otro gran regreso ante su archirrival, esta vez regresaron de una desventaja de 17 puntos en su nueva casa, el Lucas Oil Stadium, también conocida como ‘la casa que Peyton construyó’. Cada año intercambiaban golpes ambos equipos en duelos imperdibles. Los capítulos finales serían en Denver.

Tom Brady así recordó a su rival por años: “Peyton fue alguien que siempre admiré como quarterback, como líder de un equipo. (…) Sé que nuestros equipos tenían rivalidades entre sí, pero cuando te enfrentabas a un equipo comandado por Peyton Manning, ibas contra el otro mejor equipo de la liga”, expresó el hoy pasador de los Bucaneros.

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LA DESPEDIDA

Tres cirugías en el cuello en un lapso de 18 meses pusieron en duda su regreso a la NFL. La ausencia de su quarterback estelar trajo consecuencias inmediatas en los Potros y dejó claro lo indispensable que era. En 2011, Indy terminó con marca de 2-14.

Mientras los Colts colapsaban, en Stanford había un joven prodigio de nombre Andrew Luck, calificado como el mejor prospecto para la liga. Con un quarterback legendario, pero que levantaba dudas de su posible regreso, llegó el momento de tomar una decisión a futuro; había terminado una era en la organización. En la conferencia de prensa unas de sus últimas palabras fueron: “Siempre seré un potro”.

AÑOS HISTÓRICOS EN DENVER

John Elway sabía que sus Broncos estaban a un mariscal de campo de contender por el título y a pesar del cariño que la afición tenía por Tim Tebow, lo dejó ir para que el nuevo ‘Sheriff’ impusiera su ley en la Milla Alta. Su riesgo fue todo un éxito, Manning le dio cuatro años de protagonismo a Denver.

La campaña de 2013 vio a la mejor ofensiva de la historia en cuanto a números. Peyton tenía en Julius Thomas, Eric Decker, Wes Welker y Demaryius Thomas un ataque que fue imparable hasta el Super Bowl XLVIII. Anotaron 606 puntos, un promedio de 37.9 por encuentro. Seis veces lograron más de 40 unidades. Aun así, quizá lo que más se recuerde de esa temporada sea el lapidario 43-8 que les propinó Seattle; parecía que la leyenda se iría con un solo anillo.

A sus 39 años, el factor de la edad pegó en Peyton, quien estadísticamente tuvo los peores números de su carrera. En sus mejores momentos con los Broncos la defensa era la asignatura pendiente, sin embargo, los papeles se invirtieron y comandados por Von Miller el conjunto equipo llegó hasta el Super Bowl 50. Cabe mencionar que un escalón antes, nuevamente tuvieron que superar a los Patriotas en un duelo que se definió por dos puntos y que representaría el último entre dos históricos como lo son Manning y Brady.

En parte gracias a la gran defensiva, el número ‘18’ finalmente logró su segundo campeonato. Tiempista, el ‘Sheriff’ sabía que era el momento para retirarse. En ese momento era dueño de récords como más pases de anotación y yardas hasta que Tom Brady y Drew Brees lo superaron recientemente. Con un último ‘Omaha’ en su conferencia final cerró una de las carreras más prodigiosas en la historia de la NFL y que sí, cambió el deporte.

PEYTON MANNING

Partidos: 266

Récord: 186-79

Pases de TD: 539

Yardas: 71 mil 940

Ganó: Super Bowls XLI y 50

RÉCORDS VIGENTES

Más yardas en una campaña (5,477)

Más pases de TD en una campaña (55)

Más veces nombrado MVP (5)

Campañas con más de 4 mil yardas (14)

FICHA

Peyton Manning

Edad: 44 años

Estatura: 1.96

Equipos: Potros (1998-2011), Broncos (2012-15)

Temporadas: 18

Retiro: 2016

LA FRASE

“Hay otros jugadores que tenían más talento, pero no había nadie que se preparara como yo”, Peyton Manning

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